소녀들의 뇌가 소년들의 뇌보다 더 빨리 성숙해질까?

29 7월, 2020
연구 결과, 소녀들의 뇌가 소년들의 뇌보다 더 빨리 성숙해지는 것으로 나타났다. 추가로, 소녀들의 신경회로의 전지 작업은 약 10세 전후로 시작이 되며, 정보를 더욱더 빠르고 효과적으로 습득하기 위한 뇌의 재조직화 또한 더 일찍 일어난다고 한다.

많은 과학자가 소녀들의 뇌가 소년들의 뇌보다 더 일찍 성숙해지기 시작한다는 이론에 대해 오랜 시간 의구하였지만, 영국의 뉴캐슬 대학(Newcastle University) 연구원들이 이를 뒷받침할 자료를 확보하며, 이것이 사실이라는 것을 입증해내었다. 물론 이는 개인마다 차이가 있을 수 있으며, 이는 오로지 성별에 의해서만 발생하는 것이 아니라는 점을 명심하길 바란다.

왜 소녀들의 뇌가 소년들의 뇌보다 더 빨리 성숙해질까?

우선, 소녀들의 빠른 신경계 발달이 소년들보다 높은 지적 잠재력을 가졌기 때문에 생기는 것이 아니라는 것을 유념해야 한다. 이는 지적 수준과 관련이 없으며, 그저 10세에서 12세 사이의 소녀들에게서 뇌 재조직화 기능과 신경계 활동이 더 활발히 일어나 생기는 현상일 뿐이다. 참고로 소년들의 경우에는, 이러한 뇌 성숙화 과정이 15세에서 21세 사이에 시작된다.

즉, 두 성별 모두 성숙화 과정을 거치며, 이 과정이 끝난 후에 그들의 뇌는 주변과 올바른 소통을 하고, 그들 자신을 더욱 잘 드러내며, 충분한 주의를 기울이고, 덜 충동적으로 될 수 있도록 발전하게 된다. 그리고 이 과정은 소녀들에게서 더 먼저 시작이 된다.

오늘날 신경과학자들에게 한 가지 우려로 떠오른 것은 바로 현대 사회가 아이들의 뇌 발달에 미치는 영향이다.

주로 앉아서 지내는 생활 습관, 사회적 단절, 전자기기 사용에 대한 선호, 그로 인해 다른 아이들과 노는 시간이 줄어드는 현상, 기대치에 미쳐야 한다는 외부의 압박, 등 현대 사회에서 발생하는 이 모든 것들이 뇌 발전 지연으로 이어지고 있다.

소녀와 소년의 뇌 성숙 시기

왜 소녀들의 뇌가 소년들의 뇌보다 더 빨리 성숙해지는 것일까?

위에서 언급한 뉴캐슬 대학의 연구원들은 2013년 전혀 예상치 못한 결과를 가져온 한 연구를 수행하였다.

심리학 교수인, 마커스 카이저(Marcus Kaiser)에 따르면, 그 연구는 4세와 40세 사람의 뇌 연계성에 대해 알아보기 위해 계획되었다.

그들은 몇 가지 테스트와 MRI를 시행하면서, 10세에서 12세 사이의 소녀들이 또래 소년들보다 더 성숙한 두뇌를 갖고 있다는 사실을 발견하였다.

아마 우리가 계속 사용하고 있는 ‘성숙’이라는 단어가 정확히 무엇을 의미하는지 궁금할 것이다.

이는 바로 뇌가 더욱 효율적인 뇌의 재조직화를 위해 더는 필요하지 않은 신경회로들을 제거하기 시작했다는 의미이다.

아래 자료를 더 자세히 살펴보도록 하겠다.

더 적고, 강력하며, 정교한 전지 작업

튼튼하고, 긍정적인 잠재력으로 잘 발달한 뇌가 적절한 전지 작업을 거친 뇌라 한다면, 아마 많은 사람이 고개를 갸우뚱할 것이다.

그건 바로 우리가 더 많은 신경 회로를 갖고 있을수록, 뇌가 더 잘 작동한다고 믿는 경향이 있기 때문이다. 그러나 사실은 그 반대이다. 실제로 과학자들은 자폐증을 앓는 사람들의 주요 문제 중 하나가 바로 과도한 신경 회로의 연결이라는 것을 발견하였다.

  • 아동기에 적절한 뇌 발달의 열쇠 중 하나는 바로 뇌의 전지 작업이다. 아기들은 약 10,000억 개의 뉴런을 갖고 세상에 태어난다. 그 뉴런들은 아기가 2살이 될 때까지 엄청난 신경 회로를 생성하며, 뇌의 전지작업 또한 그때를 기점으로 시작이 된다.
  • 이는 뇌가 더는 사용하지 않는 신경 회로의 연결을 끊어 다른 필요한 신경 회로(신경 섬유의 축색을 감싸는 피막)들을 더 강화하기 위해 발생한다. 다시 말해, 이러한 강화 작업을 통해 남겨진 신경 회로들이 더 빠르고 효과적으로 작동하게 된다는 뜻이다.
  • 뉴캐슬 대학 연구는 소녀들 뇌의 전지 작업 과정이 10세에서 15세 사이에서 끝나기 때문에 소년들보다 더 빨리 성숙해진다는 것을 밝혔다. 그리고 앞서 말했듯이, 소년들의 경우에는 20세에서 21세가 될 때까지 이 과정이 계속된다.
소녀들의 뇌가 소년들의 뇌보다 더 빨리 성숙해질까?

아동기와 청소년기 시절, 신경 회로 연결성의 발달

소녀들의 뇌가 더 빠르게 성숙해진다는 이유로 소년들을 다르게 교육할 필요는 없다. 실제로, 전문가들 또한 아이들이 그들의 신경 회로를 효과적으로 연결할 수 있도록 아이들 각자에게 효과적이고, 감성적이며, 개인적인 방법으로 다가가는 것을 추천하였다.

예를 들어, 아이들은 온종일 앉아있기만 할 수 없다. 아이들은 움직이고, 탐구하며, 발견하고, 또 놀고, 다른 사람과 교류하고, 새로운 감각과 감정을 경험해야 한다.

비록 소녀들과 소년들의 뇌가 성숙해지는 시간은 서로 다르지만, 성별과 관계없이 최적의 두뇌 발달을 위해 가능한 최상의 조건을 만들어주는 것이 중요하다.

그러므로 그들에게 어떤 방법이 가장 도움이 되는지 아는 것은 매우 도움이 된다 할 수 있다.

최적의 뇌 발달을 위해 아이들에게 필요한 것은 무엇인가?

적절한 뇌 발달을 위해서는 정서적 지원이 매우 중요하다. 아이들은 건강한 애정이 필요하다.

고로 안전함과 사랑을 느끼게 해주는 다정한 가정환경은 필수이며, 이러한 관점에서, 주변인들이 아이들의 감정을 이해해주고 관리해주는 행동은 큰 도움이 된다.

다른 필수 요소 중 하나는 바로 좋은 영양소이다. 아이들에게 건강에 좋은 음식을 제공하고, 포화지방이 많은 가공식품은 최소화하는 것이 중요하다.

신체 활동 또한 필수적이다. 아이들의 하루는 움직이고, 놀고, 체험하는 활동으로 채워져야 한다.

사회적 소통은 건강한 두뇌발달을 위한 또 다른 핵심 포인트이다.

아이들은 다른 아이들, 어른들과 함께 놀며 소통하는 충분한 시간을 가져야 한다.

스트레스와 불안 같은 요소들이 유년기 뇌 발달에 매우 부정적인 영향을 미친다는 것을 기억하고 아이들이 그러한 상황에 놓이지 않도록 도와줘야 한다.

마지막으로, 육아의 초석은 아이들의 창의력과 호기심을 불러일으키는 것이라는 것을 잊지 말아야 한다.

아이들의 속도에 맞춰 창조, 실험을 하고, 실수를 저지르고, 그 실수를 만회하고, 새로운 것에 도전하고, 다양한 감정을 느끼고, 세상에 대해 배우는 능력 등을 길러주는 것이 바로 육아를 통해 이뤄내야 하는 일이다.

아이들의 뇌는 개인에 따라 다른 속도로 발달하지만, 우리는 그 과정을 최적화해줄 기회와 의무를 지고 있다는 점을 기억해야 한다.

  • Sol Lim, Cheol E. Han, Peter J. Uhlhaas(2013) Preferential Detachment During Human Brain Development: Age- and Sex-Specific Structural Connectivity in Diffusion Tensor Imaging (DTI) Data. Cerebral Cortex, Volume 25, Issue 6, June 2015, Pages 1477–1489, https://doi.org/10.1093/cercor/bht333