과거의 사랑을 잊는 것이 왜 이렇게 힘들까?

2019-11-18
과거의 사랑을 완전히 잊는 것은 불가능하다. 그 사랑이 어려웠거나 단순했던 것과는 관계없다. 우리는 모두 경험으로 구성되었고 사랑은 마치 지울 수 없는 잉크와도 같다.

산을 반으로 부수려고 하는 것처럼 과거의 사랑을 잊는 것이 불가능하다고 느낄 수 있다. 어떤 기억은 영원하기 때문이다. 어떤 이야기나 경험은 열정적인 잉크로 쓰여, 우리의 마음을 영원히 떠나지 않을 마법 같은 힘으로 남는다.

아무리 원해도 과거의 사랑을 지우는 것은 불가능하다. 과거의 사랑도 오늘날의 사람이되는 데 도움이 되었기 때문이다.

레바논 작가인 칼릴 지브란(Khalil Gibran)진실을 밝히기 위해서는 어느 시점에서 우리의 마음이 부서질 필요가 있다고 썼다. 사랑은 우리가 해야 할 일이라는 것이 사실일 수도 있다. 상한 마음은 금이 간 선을 통해 무한한 지혜를 가질 수 있다.

결국 부인할 수 없는 사실 하나가 있다. 어떤 실망이나 기쁨을 경험했는지 여부와 상관없이, 뇌는 단순히 사랑에 빠졌다는 것을 결코 잊지 않는다. 사람들이 우리의 마음에서 사랑하는 사람을 지우기 위한 방법, 전략 등을 아무리 추천해도 소용없다. 통하지 않는다.

경험한 것만 잊을 수는 없다. 단순히 그 사람의 부재를 받아들이고 무슨 일이 있었는지(혹은 있지 않았는지)에 대해 괜찮을 필요가 있다. 또한 새로운 교훈을 통해 새로운 경험을 쌓을 수 있다.

“줄은 끊어졌다. 다시 묶을 수는 있지만 찢어졌다. 아마도 우리는 다시 만나겠지만 당신은 나를 찾을 수 없다. 우리가 헤어진 곳에서.”

-베르톨트 브레히트-

과거의 사랑을 잊는 것이 왜 이렇게 힘들까? 01

인간의 뇌는 과거의 사랑을 잊을 수 없다

관계를 지나서 결정적인 결말을 내리는 것이 종종 필요하다. 두 사람 모두를 위한 것이다. 두 사람 모두 존엄성을 유지하고 필요 이상으로 서로를 다치게 하지 않을 수 있다.

사람들이 자주 말하듯이 시간이 지나서 이별하는 것은 결국 내 현재를 온건히 유지하기 위한 최선의 방법이다. 그러나 둘 다 이별의 필요성에 동의하는 게 아니라 한 사람이 일방적으로 요구하게 된다면 그로 인한 고통은 엄청날 수 있다.

사람들은 일반적으로 이별을 극복하기 위해 6-18개월이 걸린다는 연구 결과가 있다. 자신의 기억을 통제할 수 없기 때문에 과거의 사랑을 잊을 수 없다. 그러나 우리가 할 수 있는 일은 감정으로부터 받는 영향을 조절하고 슬픔과 정을 사용하여 감정을 극복하고 이 새로운 현실을 받아들이는 것이다.

우리는 모두 사랑이 강렬하고 종종 혼란스럽고 감정적인 경험이라는 것을 알고 있다. 어떤 관계도 다른 관계와 동일하지 않으며 같은 방식으로도 어떤 사람들은 다른 사람들보다 이별의 고통을 극복하는 데 훨씬 수월하다. 어떤 경우이든, 과거의 사랑을 진심으로 잊어버리지는 못할 것이다. 그것은 단지 뇌가 작동하는 방식이 아니기 때문이다. 이유를 설명하겠다.

감성 기억과 체세포 마커

인간은 본질적으로 논리와 이성을 사용하는 법을 배운 감정적인 생물이다. 우리의 감정은 서로 연결하는 데 필요한 퍼즐 조각과 같다. 덕분에 우리는 유대를 쌓고 서로를 돌보고 위험을 발견하며 우리 자신의 복지를 구할 수 있게 되다.

  • 이는 왜 우리의 뇌에 사랑이 그렇게 중요한지 설명한다. 로맨틱한 관계에서 안전하고 안심할 수 있는 편안한 감정이다. 사랑을 받으면 평온함을 느끼고 스트레스와 두려움을 줄일 수 있다. 그렇기 때문에 배신, 실망 또는 예상치 못한 또는 원치 않는 이별과 같은 것들이 너무 고통스러울 수 있다.
  • 감정적인 기억도 고려해야 한다. 누군가와 이런 유대 관계가 있을 때, 뇌는 많은 체세포 마커를 만든다. 이것은 두뇌가 키스, 애무, 포옹, 향기, 대화, 친밀한 순간 등과 같은 강렬한 감정적인 것들과 관련되는 경험이다. 그것은 모두 건강, 행복, 희망 및 즐거움의 각인을 남긴다.
  • 이 감정적인 체세포 마커는 내구성 있는 신경 연결 형태로 만들어진다. 이것들은 늘 같은 자리에 있다. 때문에 특정 향기를 빨리 맡거나 장소를 금세 알아차릴 수 있다. 기억뿐만 아니라, 그때의 느낌으로 되돌아갈 수도 있다.
과거의 사랑을 잊는 것이 왜 이렇게 힘들까? 02

과거의 사랑은 우리의 일부다

과거의 사랑을 잊을 수 없는 분명한 이유가 있다. 기억에서 지운다는 것은 곧 우리의 일부를 지우는 것이다. 인간으로서 우리는 육체와 뼈 이상으로 이루어져 있다. 우리 이야기도 우리의 큰 부분이다.

그렇기 때문에 그 당시의 사람이 과거의 사랑에 대한 기억과 연결되어있는 이유를 찾을 수 있다. 더 젊고 눈동자가 빛났던 당시의 우리는 상대방에 대한 열정을 잃었다. 우리의 뇌는 결코 과거의 우리의 모습을 지우고  싶어 하지 않을 것이다.

이는 마치 개인적 성장 측면에서 후퇴하는 것과 같다. 우리가 보고 느끼고 겪은 모든 것이 오늘날 우리의 모습을 이룬다. 그중 하나를 잊어버리는 것은 인생 이야기에서 전체 챕터를 제거하는 것과 같다.

더 좋든 나쁘든 그것이 바로 우리 모습이다. 그러나 가장 좋은 점은 끝나지 않았다는 것이다. 항상 자신을 위해 더 좋은 이야기를 쓸 기회가 있다. 사랑은 항상 노력과 기쁨을 가져다줄 가치가 있다.

  • Galena K. Rhoades, et al, Breaking Up is Hard to do: The Impact of Unmarried Relationship Dissolution on Mental Health and Life Satisfaction (2011) Jun; 25(3): 366–374, Journal of Family Psychology.
  • Lewandowski, G. (2009). Promoting positive emotions following relationship dissolution through writing. The Journal of Positive Psychology, 4(1), 21-31.