"상황이 더 안 좋을 수도 있었어": 이 말이 실제로 도움이 될까?

26 12월, 2020
"걱정 마, 상황이 더 안 좋을 수도 있었어!" 이것은 우리가 누군가 어려운 상황을 겪을 때 사용하는 매우 흔한 표현이다. 하지만, 사람들이 겪고 있는 것을 정확히 과소평가하는 것에 어떤 이점이 있을까?

우리 중 많은 사람이 이런 상황에 부닥쳐 있다는 것을 알게 되었다. 우리는 실직하고, 연애를 끝내고, 실망감을 느꼈다. 우리가 가까운 누군가와 이런 것들에 관해 이야기하고 있을 때, 그들은 “걱정 마, 상황이 더 안 좋을 수도 있었어”라는 오래된 말을 떠올린다. 우리는 다른 어떤 말을 해야 할지 모르기 때문에 종종 그 말을 사용하지만, 누군가가 이것을 말하거나 생각하는 것이 무슨 이점이 있을까?

유용하든 그렇지 않든 간에, 그 말의 사용에 대한 많은 증거가 있다. 우리의 상황을 다른 사람들의 상황과 비교하는 것은 매우 흔한 일이며, 우리는 그것들을 참고 자료로 사용한다. 때때로, 어떤 사람들이 당신보다 더 어려운 일들을 겪고 있다는 것을 아는 것은 안도감을 줄 수 있다.

마치 당신의 마음이 “모든 것을 고려해 볼 때, 상황은 나쁘지 않다”라고 말하기 위해 필사적으로 매달릴 무언가를 찾고 있는 것과 같다.

우리 대부분은 호기심 많은 경향이 있다. 그리고 심리학 분야에서도 연구되어 왔다. 우리는 이것이 우리가 자주 사용하는 적응 전략의 한 종류라는 것을 알고 있다.

그런데도, 우리가 모두 명심해야 할 “구명조”에는 약간의 뉘앙스가 있다.

"상황이 더 안 좋을 수도 있었다"

“상황이 더 안 좋을 수도 있었다”

예를 들어보자. 퇴근 후에 집에 가는 길인데 차가 고장 났다. 견인차를 부르고 기다린다. 허탈함 속에서, 당신의 뇌는 자신을 위로할 방법을 찾으려고 노력한다.

“상황이 더 안 좋을 수도 있었고, 비가 올 수도 있었다!” 이상하게도, 이런 생각이 도움이 된다.

또 다른 예는, 의사를 방문하는 것일 수 있다. 의사는 당신에게 당뇨병에 걸렸다는 소식을 전한다.

논리적으로 보면, 당신은 그런 단어들에 꽤 두려움을 느낀다. 하지만, 의사는 안심할 수 있는 미소를 지으며 “걱정 마세요, 훨씬 더 안 좋을 수도 있었어요, 더 심각한 질병들이 많이 있어요.”라고 말한다.

이 두 가지 예에서 매우 다른 상황에 부닥쳐 있는 자신을 상상할 수 있다. 첫째, 상황이 더 이상 악화할 수 없다는 생각이 안도감을 준다.

하지만, 두 번째 예는 우리가 종종 빠지는 “함정”이다. 우리가 여기서 하는 일은 상황의 심각성을 과소평가하면서 다른 상황과 비교하는 것이다.

의사가 당신보다 더 복잡하고 힘든 상황에 있는 사람들이 있다고 말하는 것은 별로 도움이 되지 않는다. 이 전략이 실제로 성취하는 것은 누군가의 특정한 상황의 심각성을 과소평가하는 것이다.

또한, 다른 사람들이 자신들보다 더 나쁘다는 생각에 안도감을 느꼈기 때문에 죄책감을 느끼게 할 위험에 처하게 될 것이다. 우리는 이러한 종류의 말에 의존하는 것이 논리적이지도 않고 윤리적이지도 않다고 결론 내릴 수 있다.

“상황이 더 안 좋을 수도 있었다”: 현명하지 못한 말

우리가 인간으로서 종종 잘못 생각하는 것이 있다면, 그것은 다른 사람들을 지원하고, 동행하고, 돕는 방법을 아는 것이다.

어려운 시기를 겪을 때, 일반적으로 주변 사람들이 같은 문제를 겪기를 원하지 않을 것이다. 당신이 원하는 것은 약간의 이해와 사랑이다.

하지만, 많은 사람이 “상황이 더 나빠질 수 있었다”고 말하면서 이러한 현명하지 못한 발언을 한다.

당신이 자동차 사고를 당했고 목에 약간의 통증이 있었다고 상상해 보자.

누군가가 상황이 훨씬 더 나쁠 수 있다고 말하면 앞으로 더 나쁜 결과를 겪게 될 것이라는 생각에 더 많은 고통을 줄 수 있다. 어쩌면 다시 운전대를 잡는 것을 두려워할지도 모른다.

다른 예를 들어보자. 당신이 직장에서 해고되었다고 상상해 보자. 더 심한 어려움을 겪을 수도 있다는 생각에 위안을 받지 못할 것이다.

왜냐하면 그 모든 말들이 당신이 지금 경험하고 있는 것을 손상하고 있기 때문이다.

그들은 단지 당신의 감정과 당신이 직면하고 있는 현실을 당신과 아무 관계도 없고, 여러분에게 안도감을 줄 수 없고, 안되는 것과 비교함으로써 당신이 직면하고 있는 당신의 감정과 현실을 부정할 뿐이다. 다른 사람들이 더 나쁘다는 것을 안다고 해서 기분이 나아지지는 않을 것이다.

희생의 위험

희생의 위험

텍사스 대학의 셸리 테일러 박사와 조안 우드가 수행한 연구에서 그들은 이 주제에 관한 몇 가지 흥미로운 결론을 도출했다.

다른 사람들이 “상황이 더 나빠질 수 있었다”고 말하는 것보다 훨씬 더 흔한 것이 있다. 가장 흔한 것은 실제로 자신에게 그것을 말한다는 것이다.

그들이 이 연구를 통해 결론지은 것은 우리가 항상 이런 종류의 심리 적응 전략을 사용하는 데 도움이 되지 않는다는 것이다.

게다가, 당신이 겪고 있는 것이 심각하다면, 그것은 종종 상황을 더 악화시킬 수 있다.

이를 좀 더 잘 이해하기 위해, 예를 들어 보자. 고등학교 내내 괴롭힘을 당해 온 한 십 대를 상상해보자.

이 젊은이는 상황이 더 나빴을 수도 있다는 생각에 위안으로 삼는다.

예를 들어, 그는 결코 신체적으로 폭행을 당하지 않았다. 그는 부모도 선생님도 자기에게 무슨 일이 일어났는지 아무도 알아내지 못했다는 사실에서 위안을 찾는다.

하지만, 이것은 실질적인 이익을 창출하지 못한다. 그는 자신이 최악의 결과를 겪지 않았다고 생각하지만, 상황의 현실은 다르다.

고통을 감소시키는 것

이 도움이 되지 않는 전략을 사용함으로써, 그가 실제로 하는 것은 단지 그가 겪은 일을 훼손하는 것이다.

그는 고통을 과소평가했기 때문에 고통에 직면하거나 대처하려고 하지 않는다. 그는 자신을 돕기 위해 방어기제를 사용했지만, 그가 한 모든 것은 외상을 피하기 위한 것이다.

보다시피, 그는 실제로 상황을 더 악화시켰고, 그것을 조금도 해결하지 못했다.

결론적으로, 우리는 몇 가지 특정한 상황에서 “상황이 더 안 좋을 수도 있었다”는 언급이 정말로 유용할 수 있다고 말할 수 있다.

하지만, 사람들의 고통을 무시하거나 하찮게 여기면 안 된다.

사람들이 겪고 있는 모든 상황을 인식하고 존중하는 것은 중요하다. 문제의 진실은, 상대방이 겪고 있는 상황이 그들에게 진짜 고통을 줄 수 있다는 것을 이해하지 못한다면, 그들을 돕는 것은 매우 어려우리라는 것이다.

  • Taylor Shelley, Wood Joan (2002) It Could Be Worse: Selective Evaluation as a Response to Victimization. Journal os social issues. https://doi.org/10.1111/j.1540-4560.1983.tb00139.x