뇌도 잠을 자는가? – 수면 중 뇌에 나타나는 놀라운 변화

2019-10-02
뇌도 잠을 잘 때가 있을까? 사람들은 종종 머리 좀 그만 쓰고 식히라고 말하곤 한다. 오늘의 글에서 뇌도 잠을 자는지 알아보자!

뇌도 잠을 잘 때가 있을까? 사람들은 종종 머리 좀 그만 쓰고 식히라고 말하곤 한다. 그러나 알아야 할 사실이 있다. 명상을 하거나 밤에 잠을 잘 때같이 차분한 상태일 때조차 뇌라는 이 놀라운 기관은 결코 그 활동을 멈추지 않는다는 것이다. 그러나 뇌전파와 뇌의 신경연결은 계속 변화한다.

모든 살아있는 기관은 쉬지 않고 작동한다. 각각의 세포는 끊임없이 신진대사적 변화를 수행한다. 그러므로 ‘수면’이란 단어는 살아있는 기관을 묘사하기에는 그다지 적합한 단어가 아니다. 세포가 작동을 멈추면, 그 세포는 죽는다.

하지만 뇌도 휴식을 취할까?

이 질문은 많은 이유 때문에 생긴다. 그중 한 가지는 사람들이 자신의 뇌를 자기가 전적으로 통제하고 있다고 생각하는 것이다.

인간의 사고, 투사, 갈망, 결정이 나타나는 기관이 바로 뇌이므로, 이 기관에 자신이 일정한 정도의 영향력을 행사하고 있다고 믿는 경향이 있다. 그러나 실상은 그렇지 않다.

사람이 잠을 잘 때조차 뇌는 잠이 들지 않는다. 사실 뇌는 놀랄 정도로 활동적인 상태로 남아있다.

이상하게 여겨질지 모르지만, 뇌는 스트레스와 불안의 때에 가장 많이 연결이 끊어진다. 그 정도의 큰 자극에는 반응할 수 없기 때문이다. 그렇기 때문에 이런 경우 기억력의 문제를 경험할 수도 있다.

“뇌가 인간이 이해할 만큼 단순하다면, 인간은 너무 단순해서 그 뇌를 이해할 수 없을 것이다.”

이언 스튜어트

뇌도 잠을 자는가? - 수면 중 뇌에 나타나는 놀라운 변화 01

뇌도 잠을 자는가?

뇌는 세포, 조직, 기관, 기관계처럼 생명 유지에 필수적인 기능을 수행한다. 신진대사와 관련된 단순한 과업, 단백질 생성, 산소 섭취와 그 외 다른 필수적인 기능 외에도 뇌는 다른 많은 기능을 수행한다.

통제할 수 없는 인지, 의식 및 다른 모든 무의식적인 과정이 발생하는 장소인 모든 “파워 센터”가 뇌에 저장되어 있다.

뇌는 몸이 깨어있든 잠들어있든 언제나 분주하다. REM 단계에 이르면, 뇌의 전기적 활동이 강화된다. 뇌는 절대 잠들지 않는다는 사실을 다시 한번 알려준다고 볼 수 있다.

뇌의 암흑 에너지와 무의식적인 활동

미주리주 세인트루이스에 소재한 워싱턴 의과대학의 마커스 E. 라이클 박사는 의식이 완벽히 깨어있지 않는 상태에서의 모든 행동 과정과 결정을 “암흑 에너지”라고 부른다.

예컨대, 낮잠을 자고 있는데 파리 한 마리가 갑자기 코 위에 내려앉는다면, 그 누구라도 생각할 겨를도 없이 그 파리를 손바닥으로 후려칠 것이다. 이는 자동적인 반응이다.

이와 유사하게, 데이비드 이글먼은 자신의 책 Incognito: The Secret Lives of the Brain에서 뇌가 휴식을 취하고 있는지 알기 위해서는 한 가지 간단한 측면을 이해해야 한다고 설명하고 있다. 뇌가 휴식을 취한다면, ‘자신’으로 남아있을 수 없게 된다는 점이다.

사실상, 뇌에 암흑의 측면이 있다고 가정하지 않을 수 없다. 인간이 통제할 수 없는 또 다른 차원 말이다.

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뇌도 잠을 자는가: 수면 중 뇌와 시냅스의 구획화

뇌는 밤에도 잠을 자지 않는다는 사실을 알게 되었으니, 이제는 뇌가 어떻게 기능하는지를 배울 차례다.

사실 뇌는 일부 세포가 휴식을 취하도록 ‘허가’한다.

의식과 수면장애에 관한 전문가인 위스콘신대학교 매디슨캠퍼스의 줄리오 토노니는 한 가지 재미있는 연구를 진행하여 흥미로운 사실들을 입증했다.

  • 뇌는 밤에도 자지 않으며, 전기적으로 활동적이다. 그러나 뇌는 자신의 일부 세포와 영역에 휴식을 취하라는 명령을 보낸다.
  • 이를 “구획화”라고 부른다. 이 연구에서 연구자들은 뇌가 밤에는 필요하지 않은 일부 시냅스를 ‘끈다’고 설명했다. 이 시냅스들은 다음날 더 강력하고 건강한 방식으로 재활성화된다.
  • 소위 ‘구획화’ 때문에 뇌는 장기 기억에 정보를 통합시키는 뇌의 영역들을 더욱 쉽게 활성화할 수 있다.

뇌는 잠을 자지 않는다. 그러나 뇌가 더 잘 작동하도록 도울 방법이 있다.

뇌도 잠을 자는지 아닌지에 대한 질문뿐 아니라, 어떻게 하면 뇌가 더 잘 작동할 수 있는지에 대한 질문도 흔하다.

뇌에 관해 알아야 할 첫 번째 사항은 과다자극이 최대의 적이라는 것이다. 스트레스로 지치거나 항상 걱정하고 있거나 오랜 시간 스크린 앞에 앉아 있는 것은 뇌 건강에 매우 부정적인 영향을 끼칠 수 있다.

뇌의 조화로운 상태를 증진할 수 있는 활동들을 해야 한다.

뇌 기능의 균형을 맞춰주고 증진하며, 뇌를 자극할 수 있는 몇 가지 방법을 소개한다:

뇌가 결코 잠을 자지 않는다는 사실이 휴식을 취할 필요가 없다는 뜻은 아니다. 건강한 뇌와 육체를 위해서는 매일 잘 계획된 일정을 따라 생활하고, 수면 위생을 잘 돌아보며, 자신의 정서를 잘 관리해야 한다.

  • Eagleman, David (2015). El cerebro. Madrid: Anagrama