신경발생은 왜 중요한가?

28 12월, 2018

신경세포가 어릴 때만 형성된다는 널리 퍼진 잘못된 믿음이 있다. 하지만, 사실이 아니다. 신경발생은 바로 새로운 세포의 탄생을 의미한다.

이 현상은 신경 가소성에서 그리고, 학급과 기억같은 과정에서 중요한 측면이다.  이는 근본적인 발견이고 현재 과학자들이 이 연구에 몰두하고 있다.

신경발생은 매우 최근에 발견되었다. 60년대에 Altman과 Das (1965)가 설치류에서 이 현상을 보여주었다.

그런데, 1998년이 되서아 Peter S. Eriksson 연구진이 인간에게서 그런 현상을 발견하였다.

과거 연구 (예를 들면, Moreo, Pedraza, Gallo, (2013))의 결론에 따르면, 성인 뇌에서도 새로운 세포를 형성된다고 한다.

그래서 그런 세포 생산을 격려하는 것은 아주 중요한 것이라고 한다.

신경발생이 무엇이고 왜 중요한지 알고 싶은가? 계속 읽으면 된다!

신경발생은 어디에서 일어나는가?

이 현상은 (측뇌실의 아래 부분) 부뇌실 구역에서 발생하지만, 특히 해마의 치아 이랑의 과립화 구역에서 발생한다 (Ehnenger과 Kempermann, 2007). 이 조직은 측두엽에 위치해 있고 변연계의 일부이다. 해마의 주요 기능 중에는 기억 관련 기능, 학습, 공간 방향, 정서 규제 등이 포함된다.

새로운 세포는 두가지 종류이다

우선, 무한정 복제가 되는 줄기 세포가 있다. 그리고 그보다는 조금 제한된 분리 능력과 자기 재생 능력을 가진 간세포가 있다 (Arias-Carrión, 2007).

새로운 신경 세포의 생성은 해마의 일을 용이하게 해준다

왜 신경발생이 그렇게 중요한가?

Couillard-Després 외 기타 (2011) 연구에 따르면, “기존 성인 신경 줄기 세포에서 새로운 신경세포가 계속 공급이 되면, 해마에 의존하는 일의 실행이 아주 용이해지는 것 같다. 신경발생이 줄어들거나 막히는 것은 인지적 손상과 관련이 있기 때문이다.” 이 연구는 새로운 세포의 생성이 학습과 기억에 중요하다는 것을 강조한다.

다시 말하면, 살아있는 동안 새로운 세포를 계속 생산하고 싶으면, 뇌를 자극하는 활동을 지속해야 한다는 것이다.

새로운 것을 배우는 일은 새로운 기술을 배우는 것일 뿐만 아니라, 새로운 세포를 만들어낸다는 뜻이기도 하다. 새로운 언어를 말하는 일, 악기 연주, 아니면 마음을 활동적으로 유지해주는 모든 활동이 새로운 세포의 생산을 자극한다. 그러므로, 새로운 것을 배우는 일이 절대 늦은 것이 아니라는 것을 명심해야 한다.

“신경세포는 활동 과다로 죽지는 않고, 대신에 그 정반대 비활동으로 죽는다.”

-José Manuel García-

그럼에도 불구하고, 좌업을 하는 것은 반대의 효과를 가져온다. 좌업은 신경발생을 저해할 뿐만 아니라 인지적 손상의 위험을 실제로 증가시킨다. 통상의 믿음과는 반대로, 신경세포를 손상시키는 것은 활동 과다가 아니라, 비활동이다. 음주, 흡연, 좋지않은 수면 습관, 그리고 건강하지 않은 식이요법도 신경세포에 해가 된다.

더 운동하고 덜 스트레스 받는다!

육체적으로 활동적이면 스트레스가 줄어들고 건강해지지만, 운동은 또한 신경발달에 도움을 준다. Morales-Mira M. 와Valenzuela-Harrington M. (2014)에 따르면, “육체적 운동은 실제로 성인 해마에서 신경발생을 증가시키고, 그래서 부상이나 질병으로 인한 뇌손상을 지연시키고 바로 잡아준다.”

스트레스는 신경발생을 줄이고 운동은 늘인다

스트레스를 받으면, 해마가 뇌하수체를 활성화시키는 호르몬을 분비하여 코티솔 분비를 가능하게 한다. 코티솔이 몸에 흐르는 것을 막을 수 없다면, 해마에 있는 신경세포에 영향을 주고 신경발생이 일어나지 않는다.

운동을 할 때는, 코티솔 수준을 규제하고 스트레스를 생산하는 뇌 회로를 비활성화시켜서, 해마가 신경발생을 하기 쉽게 해준다. 요약하자면, 스트레스 받은 해마는 신경발생이 일어나도록 놔두지 않는다. 건강한 해마가 신경발생을 일으킨다.

“해마는 신경세포를 계속 생산하는데, 이는 일평생 동안 학습과 기억의 과정에 필수적인 것이다.”

-Sandrine Thuret-

새로운 세포를 계속 생산하는 건강한 마음을 유지하고 싶으면, 그 마음을 활발하게 유지해야 한다. 이제 신경발생을 증가시키는 잠재력을 가진 셈이고 그래서 생각보다 더 오래 활동적인 마음을 가질 수가 있다.

읽고, 배우고 기타를 치고 산책을 하고 명상을 하고 운동을 한다… 옵션이 무궁무진하다, 그러니 변명이 안 통한다. 오늘 당장 마음을 건강하게 만들자!